01 ABRIL 2010

Piojos

Tres niñas sentadas a una mesa jugando

Última revisión: 2010-04-01 por Dr. Serafín Fernández Cañadas

¿Qué son los piojos?

Los piojos son insectos, de los que existen tres especies capaces de vivir parásitos en el hombre: piojo de la cabeza, del cuerpo y del pubis. El más frecuente, y de todos conocido, el de la cabeza, es un pequeño insecto de color marrón grisáceo de unos 2-4 mm de largo. Generalmente vive en el cuero cabelludo y se alimenta de la sangre que obtiene de su anfitrión, picándole en la cabeza. Tras aparearse, la hembra del piojo pone sus huevos ovalados (liendres) de 0´8 mm de largo, en la raíz de los pelos del cuero cabelludo (unos 150-300), que se sujetan con fuerza a los cabellos y pueden ser muy difíciles de eliminar. Al cabo de seis o siete días, el piojo recién nacido sale del cascarón, dejando la liendre vacía. Las liendres son de color blanco brillante y se encuentran a lo largo de todo el pelo.

¿Cuál es la causa de las infestaciones por piojos?

Las epidemias de piojos son un problema frecuente, sobre todo entre los niños en edad escolar. Los piojos pasan de una persona a otra, por el contacto directo de las cabezas. Dos niños contándose un secreto al oído, o dos familiares que se abrazan constituyen la situación ideal para que un piojo pase de una cabeza a otra. Los piojos que aparecen en una almohada, un sombrero o el respaldo de una silla no pueden pasar a otra persona.

La idea, muy extendida, de que los piojos sólo se deben a una higiene deficiente es errónea, ya que existen también posibilidades de encontrar piojos en una cabeza limpia. De cualquier modo, el hacinamiento es lo que facilita el contagio.

Hoy en día, los piojos deben considerarse como una molestia desagradable para la que, afortunadamente, existen soluciones eficaces si se actúa correctamente.

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¿Qué síntomas provocan los piojos?

Las picaduras de los piojos pueden causar un picor e irritación intensos del cuero cabelludo, por causa de la saliva del piojo, que penetra al picar. Es muy frecuente encontrar estas molestias en la zona detrás de las orejas y en la nuca. En esta última localización, se producen a menudo eczemas e infección secundaria de la piel por el rascado. Sin embargo, las lesiones cutáneas pasan desapercibidas durante días.

¿Cuál es la mejor manera de buscar los piojos en la cabeza?

La observación directa de la raíz del pelo permite ver los piojos y sus liendres. Pero en casos muy iniciales, puede ser muy útil comprar en una farmacia un peine especial para detectarlos, llamado liendrera.

  • Moje el cabello con agua fresca del grifo o bien con una palangana de agua templada, a la que se haya añadido un chorro de vinagre, de zumo de limón, o cuatro gotas de aceite.
  • A continuación, apoye la cabeza en un trapo o un papel de color claro y peine el cabello por mechones empezando por la raíz hasta las puntas. Tanto los huevos vivos como los vacíos caerán en el trapo o el papel, gracias a que el vinagre y el limón disuelven el "cemento" que los une al cabello.
  • Asegúrese de que peina todo el cuero cabelludo, incluidas la nuca y la zona de detrás de las orejas.
  • Las personas con mucho pelo suelen necesitar usar suavizante para que el peine se deslice bien. Si tiene el pelo rizado quizás encuentre más fácil mojarse el pelo con aceite en lugar de con agua para utilizar la liendrera.
  • Puede calcular cuando se produjo la infestación midiendo a cuántos centímetros del cuero cabelludo están las liendres: el pelo crece aproximadamente un centímetro al mes, por lo que si hay una liendre a dos centímetros del cuero cabelludo, llevaría unos dos meses.
  • Si alguno de sus hijos tiene piojos tendrá que revisar la cabeza de todos los demás miembros de la familia, incluido cualquier adulto que tenga un contacto estrecho con el niño.
  • También es importante decirlo en el colegio y a los padres de cualquier niño que pueda haber tenido un contacto directo con su hijo para que comprueben si tiene piojos.
¿Cómo se pueden eliminar los piojos?

Antes de utilizar cualquier producto contra los piojos, debe asegurarse que existe una infestación activa que es necesario tratar. Si sólo encuentra liendres, puede ser un signo de que anteriormente hubo piojos que ya han sido eliminados.

Para matar los piojos se pueden utilizar insecticidas en forma de lociones o champús; se venden en farmacias y pueden comprarse con o sin receta. Se considera que las lociones son más eficaces que los champús. Al utilizar estos preparados, es importante seguir al pie de la letra las instrucciones del fabricante.

Cuando el tratamiento falla, puede ser debido a que no se utilice el producto correctamente (que no se utilice suficiente cantidad, por ejemplo). Generalmente se necesita al menos un frasco (50 - 55 ml) para una sola persona. Los niños pequeños y los que tengan poco pelo pueden necesitar menos, pero una persona con el pelo largo o con mucho pelo quizás necesite más de un frasco. Otro posible error consiste en aplicar la loción vertiendo directamente todo el frasco en el cuero cabelludo y después intentar extenderla al resto del pelo. Para extender uniformemente la loción hasta las puntas es mejor separar un mechón y aplicar unas gotas a lo largo del pelo, e ir repitiendo el proceso mechón a mechón hasta cubrir todo la cabeza.

Después de aplicar la loción, hay que dejar que el cabello se seque al aire. No utilice el secador ya que podrá alterar la loción e impedir que actúe correctamente.

Las liendres son más difíciles de matar que los piojos, porque las lociones insecticidas no penetran en el huevo del piojo. Debido a ello, puede ser necesario repetir el tratamiento después de una semana para matar a los piojos que hayan nacido de las liendres que sobrevivieron a la primera aplicación.

¿Pueden los piojos hacerse resistentes a las lociones?

Por desgracia, existen datos que indican que los piojos se están haciendo resistentes a algunos de los insecticidas que existen en el mercado. Pero salen nuevos productos útiles para su tratamiento. La permetrina, en España, es un tratamiento eficaz que se ha comercializado en los últimos años. Sin embargo, debido a los efectos medioambientales que producen algunos productos y a la resistencia frente alguno de ellos (no muy frecuente, por otro lado), existe en la actualidad una tendencia que trata de convencer a la gente para que elimine los piojos utilizando un método ecológico.

Dicho método consiste en mojar el cabello, aplicar suavizante y después peinarlo con una liendrera durante al menos 30 minutos cada tres o cuatro días durante un periodo de dos semanas. El objetivo consiste en ir eliminando los piojos vivos y las liendres hasta que no quede ninguno, sin necesidad de utilizar ningún insecticida. Por el momento no existen datos fiables sobre la eficacia de este método para curar las infestaciones por piojos.

¿Existe alguna terapia complementaria para combatir los piojos?

Existen diversos productos de herbolario que parecen ser útiles, pero faltan ensayos clínicos que demuestren su eficacia.

Dra. Gillian Rice, médico general

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