16 MARZO 2010

Resfriado común

Hombre estornudando

Última revisión: 2010-03-16 por Dr. Sergio García Vicente

¿Qué es un resfriado o catarro?

Un resfriado o un catarro es una enfermedad vírica contagiosa que produce una inflamación de las vías respiratorias, sobre todo de nariz y garganta. Existen más de cien virus diferentes que pueden producir un resfriado.

Normalmente se trata de una enfermedad leve, produciéndose la recuperación en aproximadamente una semana, a lo sumo. A veces, los síntomas coinciden con los de otras enfermedades como la gripe, pero es importante saber que la gripe es una enfermedad de características bien definidas, y que todo catarro no es una gripe, aunque la gripe suele aparecer con un catarro. El síntoma más característico del resfriado es la rinorrea, o goteo de nariz.

Suele producirse más durante los meses fríos de invierno, y afecta tanto a niños como a adultos de todas las edades. También parecen favorecerlos los cambios bruscos de temperatura, el estrés, o una dieta inapropiada. La mayoría de las personas cogen un resfriado una o dos veces al año.

¿Cómo se contrae un resfriado?

La infección se propaga mediante gotitas transportadas por el aire cuando el paciente tose o estornuda. Por ello el resfriado es fácil de transmitir. Una persona puede contagiar un resfriado desde el día antes de que aparezca la enfermedad hasta entre uno y tres días después de que empiece a sentirse mejor.

También se puede propagar con las manos si alguien tiene el virus en ellas y después las pone cerca de los ojos o la nariz. Probablemente ésta es la forma más común de coger un resfriado.

Los niños muy pequeños, las personas mayores y las personas desnutridas están más expuestos al resfriado por tener en ocasiones menos defensas.

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Otros consejos útiles
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  • Cómo ponerse gotas en la nariz
¿Cuáles son los síntomas de un resfriado?
  • Rinorrea o goteo nasal: la nariz empieza a moquear, con una secreción parecida al agua, que se va volviendo más espesa y amarilla.
  • Estornudos
  • Dificultad para respirar por la nariz
  • Dolor de garganta, sobre todo al tragar
  • Sensación de presión en los oídos
  • Ojos llorosos
  • Dolor de cabeza
  • Tos
  • Malestar general
  • Fiebre, de moderada a alta. Los niños son más propensos a tener más fiebre que los adultos.
¿Qué se puede hacer para evitar contraer un resfriado?
  • Si es posible, hay que mantenerse alejado de personas resfriadas.
  • Evitar los lugares concurridos, en los que el riesgo de infección sea mayor.
  • No tocarse la nariz, ni los ojos tras haber tenido contacto físico con una persona resfriada.
  • Lavarse bien las manos, especialmente después de sonarse la nariz.
  • Mantener las habitaciones bien ventiladas.
  • Evitar los cambios bruscos de temperatura.
¿Cómo realiza el médico un diagnóstico?

Normalmente no es probable que haya que consultar a un médico, pero hay que acudir a la consulta en los siguientes casos:

  • Si los pacientes son mayores, y si tienen alguna enfermedad crónica, sobre todo respiratoria.
  • Si tras 3 ó 4 días no se ha producido mejoría.
  • Si los síntomas empeoran con rapidez (mucosidad oscura, tos que no cede, fiebre alta), por el riesgo de que se produzcan otras infecciones.
Pronóstico

Normalmente, un resfriado común no causa molestias graves y los síntomas desaparecen en unos 10 días a lo sumo. Entre las posibles complicaciones, se incluyen: inflamación de los ojos, sinusitis, inflamación del oído medio (otitis), inflamación de la garganta (faringitis y amigdalitis) y neumonía. La causa de estas complicaciones puede ser un germen que infecte la membrana mucosa irritada que recubre el interior de las vías respiratorias.

¿Cómo se trata un resfriado?

No existe una forma totalmente eficaz para tratar un resfriado común. Si no se padece ninguna otra enfermedad aparte del resfriado y éste desaparece en una o dos semanas, no existe una clara necesidad de ir al médico. Como el resfriado es producido por un virus, no son útiles los antibióticos para curarlo, aunque pueden ser precisos para prevenir la sobreinfección por otros gérmenes, como las bacterias.

Si es necesario, tomar un analgésico antitérmico: se recomienda paracetamol en dosis de 500-650 mg cada 6-8 horas, utilizándolo con precaución en personas con problemas de hígado (alcoholismo, hepatitis, etc) y riñón. Su médico prescribirá otros medicamentos (antibióticos, antitusígenos para la tos, mucolíticos y expectorantes, descongestionantes nasales), si fuese necesario.

  • No hay necesidad de reducir las actividades diarias, pero lo normal es que la persona se canse con más facilidad.
  • Se aconseja una dieta semilíquida, con abundancia de agua, zumos de fruta y comidas calientes. Los síntomas pueden aliviarse con bebidas calientes.
  • Se puede aliviar la congestión nasal y mejorar la respiración, aplicándose en la nariz una preparación de agua ya hervida con un poco de sal.
  • Dormir con una almohada alta para elevar la cabeza.
  • Evitar fumar. Irrita todavía más la membrana mucosa de la nariz y favorece la sobreinfección por inhibir sus defensas.
  • Evitar los ambientes cerrados mal ventilados y con humos.
  • Tirar los pañuelos de papel después de utilizarlos para evitar la propagación de la infección.

Dra. Hanne Korsholm, médico general; Dr. Stuart Crisp, especialista en Pediatría

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