09 MARZO 2010

Urticaria

Última revisión: 2010-03-09 por Dr. Serafín Fernández Cañadas

¿Qué es?

La urticaria se manifiesta con manchas rojas o blancas, elevadas de la piel, que pican. Estas lesiones características se conocen como habones (elevaciones edematosas). Son iguales a la reacción producida en la piel después del contacto con ortigas. Urtica es la palabra latina que define una especie de ortigas.

La erupción cutánea puede variar de forma y tamaño. Puede picar mucho y normalmente desaparece en un periodo de 24 horas. La urticaria puede presentarse repetidas veces o como un episodio aislado.

¿Qué provoca la urticaria?

En un 90 % de los casos no existe un motivo aparente. Sin embargo, algunas veces es posible identificar la causa de la urticaria. La mayoría de las ocasiones se debe a una reacción alérgica. Cuando la urticaria es alérgica se produce normalmente en edades entre los veinte y cuarenta años, siendo más frecuente en mujeres.

Cualquiera de los siguientes factores puede provocar los síntomas:

Durante una reacción alérgica, las células de la piel liberan una sustancia química denominada histamina. Esta sustancia hace que los vasos sanguíneos se dilaten y sean más permeables, filtrándose parte del líquido que transportan a la piel.

La erupción se debe a un aumento excesivo de líquido en la piel (lo que se conoce como edema). En casos graves, este síntoma también puede ir seguido de hinchazones en otras partes del cuerpo.

Si la hinchazón aparece alrededor de los ojos, labios, lengua, laringe o manos se denomina edema angioneurótico.

  • Los alimentos que la producen más frecuentemente son los huevos, nueces, fresas y marisco.
  • Contacto con polen o esporas.
  • La medicación: las más frecuentes son los fármacos antiinflamatorios no esteroideos, determinados antibióticos y antihipertensivos, entre otros.
  • Picaduras de insectos.
  • Infecciones que pueden ser provocadas por virus, parásitos o bacterias.
  • Contacto con plantas del tipo de las ortigas.
  • Contacto con animales o criaturas como las medusas.
  • Estímulos físicos; por ejemplo reacciones al frío o calor, luz del sol, agua, sudor o presión
  • Sustancias como perfumes, látex (como preservativos, guantes...) colorantes, níquel o brea.
De interés

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¿Cuáles son los síntomas de la urticaria?
  • Normalmente comienza con una mancha sobre la piel que produce prurito (picor).
  • Pasados unos minutos, los habones se convierten en manchas con ampollas de color rojizo de diferentes tamaños.
  • Normalmente la erupción cutánea dura entre dos y tres horas pudiendo desaparecer para reaparecer en otra parte del cuerpo.
Urticaria aguda

En este tipo de urticaria, si es de tipo alérgico, el ataque comienza una hora después de la exposición a alérgenos. Teniendo en cuenta esta evolución es posible descubrir la causa. Cada vez que el individuo se exponga a ése alérgeno en particular, volverán a repetirse los síntomas.

Normalmente, en casos de urticaria aguda no es necesario contactar con un médico. El paciente es capaz de encontrar la causa y superar la crisis evitando el desencadenante. En casos más graves, será importante consultar al médico general o al dermatólogo.

Los niños y adolescentes son especialmente propensos a los ataques repetidos de urticaria aguda.

Urticaria crónica

Por definición, los casos crónicos son más difíciles de tratar y normalmente requieren un tratamiento a largo plazo. Con una urticaria crónica la erupción cutánea puede durar varias semanas y es recomendable contactar con su Dermatólogo.

En el 90% de los casos no se puede hallar la causa de los síntomas. Este tipo de urticaria se denomina idiopática.

En la mayoría del 10% restante la sustancia causante de la alergia puede ser identificada como níquel o perfume.

En casos extremadamente raros, la urticaria puede estar relacionada con alguna enfermedad médica subyacente (infecciones, cánceres, etc.).

Si una revisión exhaustiva demuestra que no existe un desencadenante aparente que produzca la urticaria crónica, el caso no es preocupante. La urticaria crónica puede tratarse y en la mitad de los casos la erupción cutánea desaparece por sí sola en un plazo aproximado de seis meses. Sin embargo, en algunos casos la enfermedad puede ser resistente al tratamiento y persistir durante años.

¿Cómo puedes diferenciar los tipos de urticaria?

Se clasifica según la causa que la produce y el tiempo de duración de la sintomatología. Si los habones duran más de 6 semanas se considera urticaria crónica. Si es inferior a este tiempo se denomina aguda.

El edema angioneurótico hereditario es una afección que puede producir urticaria e hinchazón alrededor de los ojos, boca y manos. Requiere tratamiento de un especialista.

¿Cómo diagnostica el médico?

Normalmente es suficiente contarle al médico cuando, dónde y como comenzaron los síntomas y cual ha sido la evolución. La biopsia de piel, tests cutáneos para detectar posibles alérgenos, un examen completo y diferentes análisis de sangre pueden confirmar el diagnóstico.

Posibles complicaciones
  • Insomnio o alteraciones en el sueño debido al picor y la irritación.
  • Angioedema (inflamación de las membranas mucosas de la laringe y bronquios) que puede necesitar un tratamiento médico inmediato.
Perspectivas del futuro

En casos graves, la erupción desaparece normalmente cuando se evita la causa que lo desencadena.

Si se precisa tratamiento, existen varios medicamentos que son efectivos a la hora de remitir y aliviar los síntomas.

Se han desarrollado nuevos fármacos recientemente y las perspectivas de un tratamiento efectivo para el edema angioneurótico hereditario son buenas.

¿Qué medicamentos se pueden usar?

Los antihistamínicos son el grupo más frecuente de medicamentos indicado para el tratamiento de la urticaria. Alivian el picor, reducen la urticaria de un brote agudo y hacen que desaparezca la erupción. Se pueden administrar en pastillas o inyecciones. Los antihistamínicos que producen somnolencia pueden ser útiles para las personas con dificultades para conciliar el sueño.

En casos extraños o graves será imprescindible acudir al dermatólogo.

El tratamiento de edema angioneurótico hereditario deberá ser prescrito por un especialista. Normalmente se usan corticoides para tratar esta afección.

Dr. Flemming Andersen, especialista en Dermatología; Dr. John Pillinger, médico general

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